美以美的故事(13)
文/黄孟礼(本报总编辑)

●始祖沒设卫理宗据点
三百年前卫理运动主要的三位发起人:卫斯理兄弟与佐治怀特菲尔德都曾到过美洲,不过都沒有正式成立卫理宗据点。

一.卫斯理兄弟于1735年10月14日自英国坐船经过大西洋,1736年2月6日抵达美洲的乔治亚(Georgia),接受发起人(类似港主)奥格尔索普(James Oglethorpe,1696-1785)的邀请成为薩瓦那(Savannah)的牧师及其私人秘书。约翰于3月7日开始在薩瓦那教堂主持第一次崇拜。查尔斯与移民发生纠纷,半年后(8月)回英国;约翰也因为感情风波而在1737年12月2日“逃離”,返回英国。

二.被视为卫理宗联合创办人的佐治怀特菲尔德(George Whitefield,1714年-1770年)曾先后7回到美洲宣教,並掀起了大醒觉运动。

当时他们是以推动卫理运动为目标,不过,均以圣公会传道人名义服侍教堂与会众;因此沒有成立一处“卫理宗”据点或一间教堂。而卫理宗是到了1744年,才在英国正式召开的一场会议中发起的。

●三地卫理宗同时创始
到1760年间,渐渐地有些英国卫理宗信徒移民至美洲。他们不约而同地在三个地点各自发起卫理宗运动的聚会或班会。这三个地点与相关人物是:
1.马里兰州有会友传道罗伯特.史特劳布瑞奇(Robert Strawbridge,1732-1781)于1762-1763年间设立小组班会。

2.纽约有“卫理之母”的巴巴拉赫客(Barbara Heck,1734-1804)于1766年间开始聚会,这也是至今纽约John Street教堂前身。

3.费城(Philadelphia,费拉德尔菲亚)的(Thomas Web,1724-1796)于1767年间设立了一个会社。

本文就先从马里兰的“一根稻草” [1]讲起。

这根“稻草”——罗伯·史特劳布瑞奇(Robert Strawbridge)——原是爱尔兰人,受到约翰卫斯理的影响,自天主教转信成为卫理宗的信徒。后来他大发热心成为会友传道。罗伯于1732年出生在爱尔兰西南的一个小镇Drummers Nave(现称Drumsna)。当他在Terryhugan宣道时,遇见一位卫理信徒伊里莎白(Elizabeth Piper)并结为夫妇。

●“一根稻草”美洲屢创第一
罗伯夫婦于1760年期间与爱尔兰的一批移民,移居美洲的马里兰州的弗雷德里克縣(Sam’s creek,Frederick County,现称Carroll县)地区。抵步不久,他向地主莊英格兰(John England)买下房子举行聚会,后来还兴建了一幢木桐屋(log cabin)作为会社(Society)聚会地点,该房子成为美洲卫理宗最早的建築物。后来地主也信主了,还把附近50依甲土地都卖给罗伯,罗伯因而被视为美洲卫理宗的先锋。

罗伯在美洲帶领的第一位信徒是约翰伊凡(John Evans,1734-1827),伊凡就在邻近帶领一个班会(Class)。這相信是卫理宗在美洲最早的活动记录。很快地,罗伯开始在马里兰、宾夕法尼亚、维吉尼亚的各地区各宣讲了第一篇卫理宗的讲章,设立聚会及卫理教堂(chapels),包括维吉尼亚最古老的旧石教堂(Leesburg)。

罗伯对于年轻传道人有很大的影响力,虽然他沒有被按立,不过经常施行圣礼包括为儿童施洗,最早的记录是为5岁的Henry Maynard(John Maynard的儿子)施洗。一直至1773年,美洲第一次卫理传道人大会时,他因沒按立却施圣礼的举动被反对。亚斯理会督虽然不悅,但最终允许罗伯主持圣餐礼。

罗伯的讲道影响了John Maynard家里的黑奴Jacob Toogood,后来成为美国卫理宗最早的黑人传道。

1773年,美国第一次举行卫理传道人会议,罗伯、亚斯理及另外两位代表被委任为巴尔的摩最大的牧区新成立教会的牧者。1776年,有一位Charles Ridgely III船长在巴尔的摩附近的Hampton Estate捐出一个房子充作罗伯的宣教中心,那里也渐成为一个卫理社区。

除了马里兰、德拉瓦、宾州、维吉尼亚,罗伯也到新泽西、华盛顿特区等地区宣教。

1781年,罗伯在一次出外宣教活动中生病而去世,享年49岁,並葬在巴尔的摩县的Ruxton墓园。1866年,罗伯夫妇的墳墓被移往Mt Olivet新建的会督墓园。

●最早开始卫理宗聚会的木屋
座落在马里兰,罗伯最早开始卫理宗聚会的木屋,后来数度易主。一直至1915年,马里兰的卫理史家Arthur Bibbins確认后,1934年组织了罗伯史特劳布瑞奇的协会(The Strawbridge Shrine Association),并于1973年从别人手中购下这块产业。

这木屋座落在巴尔的摩华盛顿年会马里兰州的Carrol县,距离巴尔的摩西北40公里。除了罗伯的住家,还有第一位其帶领归信的约翰伊凡的木屋也在旁边,见证卫理宗最早在美洲成立的建築物。此外,罗伯夫妇的雕像也耸立在屋子附近,并有说明提及他是美洲最早设立卫理宗的创始者,到了1773年已领了1160人在其牧区內归信基督。

此外,1992年爱尔兰的卫斯理历史协会分会在罗伯的爱尔兰的家乡设立了一个纪念碑。
罗伯夫妇育有6名子女:罗伯、佐治、提阿非罗、 耶西、贝西及珍。

注:
卫理历史遗跡:Robert Strawbridge House, 2650 Strawbridge Lane, New Windsor, MD 21776.
更多详情参阅下列网站:
1.The United Methodist Church, by the General Commission on Archives and History):http://www.gcah.org/research/travelers-guide/robert-strawbridge-house
2.https://www.francisasburytriptych.com/book-series/characters/robert-strawbridge/
______________________________________

[1] Robert Strawbridge(罗伯·史特劳布瑞奇),Strawbridge是“稻草”、“桥”的意思,因此用作题名。

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